Le tourisme spatial connaîtra un grand essor l’année prochaine lorsqu’une capsule Crew Dragon de SpaceX transportera trois particuliers vers la Station spatiale internationale (ISS).

L’organisateur Axiom Space a annoncé mardi la composition de l’équipage de quatre personnes pour une mission qui marquera le tout premier voyage entièrement financé par des fonds privés vers l’avant-poste orbital situé à environ 250 miles au-dessus de la Terre.

L’équipage de la mission Ax-1 sera composé de l’investisseur et philanthrope canadien Mark Pathy, de l’entrepreneur américain Larry Connor et de l’ancien pilote de l’armée de l’air israélienne Eytan Stibbe. Le commandant de cette mission historique sera l’ancien astronaute de la NASA Michael López-Alegría.

L’équipage de l’Ax-1, de gauche à droite : Michael López-Alegría, Mark Pathy, Larry Connor et Eytan Stibbe. Axiom Space

Les rapports suggèrent que chacun des trois membres d’équipage payants déboursera la somme astronomique de 55 millions de dollars pour un siège dans le vaisseau spatial Crew Dragon.

Michael Suffredini, président et PDG d’Axiom Space, a déclaré : « Ce n’est que le premier de plusieurs équipages d’Axion Space dont les missions privées vers l’ISS vont véritablement inaugurer un avenir expansif pour les humains dans l’espace – et faire une différence significative dans le monde quand ils rentreront chez eux. »

L’entreprise travaille maintenant avec chaque « Axionaute » pour concevoir des activités sur l’ISS qui leur permettront d’atteindre leurs objectifs de mission personnels et de « mettre en lumière les causes qui comptent le plus dans le monde. »

La mission

Après avoir décollé à bord d’une fusée Falcon 9 et s’être envolés vers la station spatiale à bord du Crew Dragon, les quatre membres de l’équipage resteront dans le segment américain de l’ISS pendant environ huit jours, travaillant sur les projets de recherche et de philanthropie de leur choix.

Connor prévoit de collaborer avec la Mayo Clinic et la Cleveland Clinic sur un certain nombre de projets de recherche, tandis que Pathy travaillera avec l’Agence spatiale canadienne et aussi l’Hôpital de Montréal pour enfants sur des projets de recherche liés à la santé. Stibbe mènera des expériences scientifiques pour des chercheurs et des entrepreneurs israéliens, coordonnées par la Fondation Ramon et l’Agence spatiale israélienne au ministère des Sciences et de la Technologie, et entreprendra également des activités éducatives pour les enfants et les éducateurs israéliens.

Les trois membres de l’équipage ne seront pas les premiers à payer eux-mêmes leur voyage vers l’ISS, mais ils seront les premiers à utiliser un vaisseau spatial de fabrication commerciale. En 2001, par exemple, l’ancien ingénieur en fusées Dennis Tito est devenu le premier passager payant à visiter la station spatiale, le billet aller-retour coûtant 20 millions de dollars au touriste de l’espace. Depuis lors, six autres touristes de l’espace ont visité l’ISS, rejoignant le satellite à bord d’un vaisseau Soyouz russe dans le cadre de missions organisées par Space Adventures, une société basée en Virginie.

Parmi les autres entreprises qui espèrent se lancer dans le tourisme spatial, citons Blue Origin et Virgin Galactic, bien que leurs services ne proposent que des voyages suborbitaux de quelques minutes, qui ne vont pas plus loin que la ligne de Karman, à 100 km d’altitude, généralement considérée comme le point de départ de l’espace. SpaceX travaille également avec Space Adventures pour de futurs voyages de tourisme spatial qui placeront la Terre en orbite à un point plus élevé que l’ISS.

La première opportunité de lancement de la mission Ax-1 est prévue en janvier 2022, sous réserve de l’approbation finale de la NASA et de ses partenaires internationaux.

Axiom Space a pour objectif d’envoyer jusqu’à deux missions privées par an vers la station spatiale, offrant ainsi aux super riches un moyen original d’utiliser une partie de leur petite monnaie.

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